Los pilares de la sabiduría en la alta Edad Media: el trívium y el quadrívium

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Durante mucho tiempo nos hemos imaginado los siglos transcurridos desde la caída del Imperio romano hasta el Renacimiento como siglos de oscuridad y atraso. No cabe duda que, en el ámbito del conocimiento y especialmente en Europa occidental, comparados con el periodo de esplendor de Grecia y Roma, lo fueron. Sin embargo, tampoco sería justo generalizar, a lo largo de toda la Edad Media en el occidente cristiano pervivieron llamas de luz que más tarde se vieron avivadas por las propuestas que la reinterpretación del mundo clásico experimentó a manos de los árabes.Son bien conocidos los avances que el mundo musulmán realizó en el ámbito de la astronomía, la aritmética o la medicina. Bebiendo de las fuentes clásicas y de nuevos saberes importados del extremo oriental de sus conquistas, especialmente del mundo persa e indio, la cultura árabe contribuyó decisivamente al desarrollo del saber científico. No obstante, estas aportaciones se produjeron especialmente desde finales del siglo VIII. Por ello, en el periodo histórico en el que se desarrolla “El puente del tiempo” tales aportaciones no existían.

Para hacernos una idea de cuál era el estado de la ciencia y el conocimiento al comenzar el siglo VIII en el antiguo Imperio romano de occidente, tenemos que indagar en cómo las viejas ideas clásicas se mantuvieron durante las centurias inmediatamente posteriores a la caída de Roma. Veamos a continuación unas breves pinceladas de lo que pasó durante el periodo de constitución de los llamados reinos bárbaros en el mundo latino:

  • El establecimiento sobre el antiguo Imperio de occidente de pueblos bárbaros (como el ostrogodo, franco o el visigodo), la actitud hostil de algunos sectores de la curia hacia todo lo pagano o las sucesivas crisis económicas y sociales arrinconaron la educación clásica. Solo una parte de las élites dominantes tendrán acceso a la formación[1].
  • Marciano Capella en el siglo V fue uno de los primeros en clasificar las distintas ramas del saber que constituían las denominadas artes liberales. Estas artes eran aquellosconocimientos que debía poseer un hombre libre (de ahí lo de liberales) para poder participar en la vida pública. En esta clasificación estarían recogidas: la gramática, la dialéctica, la retórica, la aritmética, la música, la geometría y la astronomía.
  • A medida que avanzó el siglo V y ante el desmoronamiento de las instituciones clásicas,autores como Boecio, Casiodoro o, un poco más tarde, san Isidoro de Sevilla intentaron compilar el conocimiento para preservarlo en los tiempos de oscuridad que siguieron a la instauración de las monarquías bárbaras. La labor de san Isidoro fue ingente y su obra fue una de las más influyentes durante toda Edad Media.
  • Con los años la enseñanza en el mundo cristiano medieval quedará articulada en dos bloques, el trívium (tres vías) y el quadrívium (cuatro vías).
  • El trívium se centraba en la enseñanza de la elocuencia, es decir proporcionaba los medios para saber expresarse con propiedad (gramática), argumentar y discutir (dialéctica), deleitar y persuadir (retórica). Constituyó el núcleo de las enseñanzas de las ya nombradas artes liberales.
  • El quadrívium podríamos decir que constituía una extensión del currículum y se focalizaba en la enseñanza de la matemática. Siguiendo a San Isidoro de Sevilla[2] definiremos cada uno de los contenidos que lo integran de la siguiente forma:Además de las señaladas disciplinas del quadrívium, las ciencias exactas se complementaban con el estudio de la “Física” (Historia Natural, Física y Química) y la Medicina[3].
    • La aritmética es la ciencia que trata del número y es la primera entre las cuatro disciplinas que conforman la matemática ya que no necesita a las demás para explicarse (no fue esta la concepción griega en la que la geometría ocupaba el lugar más importante como origen y sustento de las otras “ciencias”).
    • La geometría (rama del saber cuyo origen el sabio hispalense retrotrae a los egipcios) es la ciencia de la medida y de las formas.
    • La música es la disciplina que estudia los números que se encuentran relacionados en los sonidos.
    • Por último, la astronomía abordaría el estudio del curso de los astros y sus figuras, así como la posición de las estrellas. Le cabe posiblemente a San Isidoro el honor de diferenciar por primera vez y con claridad entre astronomía y astrología, esta última estudiaría el influjo de los astros en los hombres y habría sido una invención de los caldeos.
  • En los primeros siglos de la Edad Media la influencia de los pensadores griegos y latinos es fundamental en todos los ámbitos del saber. En el ámbito de la matemática, la visión del mundo creada por la Escuela Alejandrina (tamizada por la obra de cristianos eruditos como san Agustín de Hipona) constituyen la referencia.

A medida que avanza la Edad Media y se van constituyendo las universidades europeas, el afán de  hacer compatible fe y filosofía dará lugar a la escolástica. Desde este momento, el estudio de las artes liberales se consideró como una fase preparatoria para que el estudiante pudiera acceder a formas más elevadas de conocimiento representadas por la filosofía y la teología.

Superada la Edad media, durante el Renacimiento el estudio de las artes liberales continuó siendo la base de la formación Humanista. Sepa el lector, a modo de ejemplo, que representaciones alegóricas al trívium y al quadrívium junto a la filosofía y la teología se encuentran realizadas en la magnífica bóveda de la Biblioteca del Real Monasterio del Escorial.


[1] Michel Balard, Jean-Philippe Genet y Michel Rouche: De los Bárbaros al Renacimiento,Ediciones Akal, 1994, pp. 40-41

[2] San Isidoro de Sevilla: Etimologías.  Edición Bilingüe, texto latino, versión española y notas por José Oroz Reta y Manuel-A. Marcos Casquero. Biblioteca de Autores Cristianos, Madrid, 2004. pp. 413-471

[3] Historia General de las Ciencias, La Edad Media. Varios autores, Ed. Orbis, Barcelona 1988


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